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Artículos recientes

¿Venimos realmente de África?

Publicado por el 29 jul, 2013 en Divulgación Científica, Tercera Cultura | 26 comentarios

El monogenismo es la teoría científica sobre el origen del ser humano que disfruta de mayor aceptación desde la época de Darwin. En El origen del hombre (1871) el inglés escribía que “los naturalistas, que admiten el principio de la evolución, como la mayoría de los más modernos, no encuentran dificultad alguna para reconocer que todas las razas humanas provienen de un tronco único primero”.

Ondas de Amor

Publicado por el 24 jul, 2013 en Tercera Cultura | 0 comentarios

Augustus Love propuso un método para conocer el grosor de la corteza terrestre

Un 17 de abril de hace 150 años nacía el geofísico y matemático Augustus Love que escribió una obra muy notable sobre la «Teoría Matemática de la Elasticidad». Si tenemos en cuenta que los terremotos ocurren dentro de material elástico –la corteza terrestre– veremos que en esa obra también habla de ellos.

Cómo se llegó a pacificar Europa

Publicado por el 16 jul, 2013 en Historia de las ideas, Traducciones | 0 comentarios

El último milenio ha visto tres tendencias superpuestas en las sociedades occidentales con respecto a la violencia fuera de la ley.

La primera comenzó en el siglo XII con el auge de los estados fuertes y una creciente determinación, con el consentimiento de la Iglesia, de castigar al “malvado” de forma que el “bueno” pueda vivir en paz. Para el fin de la edad media, los tribunales estaban condenando a muerte a entre el 0.5 y el 1% de todos los hombres de cada generación, con un igual número muriendo mientras aguardaban juicio. En correspondencia, se estaba dando un cambio en el ambiente cultural. El macho violento pasó de héroe a villano. Incluso si no lo pagaba con la pena última, sus oportunidades para el avance social estaban ahora mucho más limitadas.

Eclipse en el cuartel

Publicado por el 13 jul, 2013 en Tercera Cultura | 2 comentarios

Nuestra memoria funciona como el viejo chiste del eclipse en el cuartel

Seguro que recuerda el chiste en el que el coronel comunica al comandante que «mañana a las nueve y media habrá un eclipse de sol, hecho que no ocurre todos los días. Que formen los soldados en el patio, en traje de campaña, para presenciar el fenómeno. Yo les daré las explicaciones necesarias. En caso de que llueva, que formen en el gimnasio».

¿Explican los estereotipos sociales las diferencias cognitivas entre sexos?

Publicado por el 11 jul, 2013 en Ciencia y sociedad, Psicología evolucionista | 5 comentarios

Los talentos cognitivos naturales no están repartidos proporcionalmente entre sexos. No somos 50% buenos y 50% malos en todo. Existen diferencias. En parte debido a la selección sexual, una de las dos grandes “fuerzas” de la evolución humana descubiertas por Darwin, hay rasgos cognitivos en donde sobresalen usualmente los hombres y otros donde lo hacen las mujeres. Una considerable cantidad de evidencias, por ejemplo, acreditan que los hombres superan a las mujeres en habilidades visuales y espaciales (resumen en Halpern et al., 2007) (PDF). Los psicólogos evolucionistas conjeturan que estas diferencias sexuales podrían estar basadas en especializaciones evolutivas relacionadas con la caza en los hombres y con la recolección en las mujeres (Silverman et al., 2000). Sintetizado por David Buss, “en resumen, la teoría predice que las mujeres serán mejores en memoria de localización espacial, como una adaptación a la recolección, y los hombres serán mejores en habilidades de navegación, lectura de mapas y el tipo de rotaciones mentales que requiere arrojar una lanza para abatir a un animal” (“Evolutionary psychology. The new science of the mind”. Pág. 86).

Darwin y la ciencia económica

Publicado por el 6 jul, 2013 en Ciencia y sociedad, Tercera Cultura | 5 comentarios

Las relaciones entre la ciencia de la evolución y la ciencia de la economía siempre han sido, desde luego, muy estrechas. El mismo Darwin empleó conscientemente el lenguaje de la economía política para dar cuenta de la “economía de la naturaleza”, expresión que emplea varias veces en El origen de las especies, junto con varios términos que parecen sacados de los textos de Smith, Malthus o Ricardo: “competencia por la supervivencia”, “división del trabajo”, “especializadión de funciones”. De hecho, en tiempos de Darwin la “evolución cultural” era un concepto ya conocido en lo que llamaríamos ciencias humanas (desde dos diferentes perspectivas, ver Friedrich Hayek, La fatal arrogancia o Marvin Harris, El desarrollo de la teoría antropológica). Lo que hizo Darwin fue extender esta visión desde el mundo humano al mundo natural, introduciendo el concepto de “selección natural” como fuerza capaz de estabilizar el crecimiento de las poblaciones naturales en un mundo de recursos escasos.

Albatros

Publicado por el 3 jul, 2013 en Tercera Cultura | 1 comentario

Conocer el vuelo del albatros permitirá que los aviones estén más tiempo en el aire

Decir que la aviación se inspira en los pájaros no parece una gran noticia. ¿Qué duda hay de que los aviones inicialmente imitaron a las aves voladoras? Quizá la sorpresa venga de saber que hoy en día los pájaros siguen dando ideas a los fabricantes de aviones.

¿El fin de las penas?

Publicado por el 27 jun, 2013 en Ciencia y sociedad, Psicología evolucionista | 3 comentarios

Cesare Beccaria (1738-1794) fue uno de los grandes ideólogos de la “ilustración radical” y el autor de un pequeño libro peligroso sobre los delitos y las penas en donde exigía separar los delitos de los pecados, criticaba las “oscurísimas nociones de honor y de virtud”, reprochaba las torturas rutinarias del “antiguo régimen” y cuestionaba la pena capital. Fue uno de los visitantes distinguidos en los salones parisinos donde, según la reflexión de autores como Israeli o Blom, o Pinker, se gestaron verdaderamente los “valores” que alumbraron un mundo moderno más pacífico, próspero y compasivo.

En el espíritu de Beccaria, algunos herederos de la ilustración radical proponen hoy ir incluso más lejos: abolir el sistema de la justicia criminal basado en el castigo retributivo.

¿Es el nuestro un cerebro religioso?

Publicado por el 26 jun, 2013 en Ciencia cognitiva, Tercera Cultura | 13 comentarios

Eso creen diversos investigadores. Existen estudios que parecen identificar estructuras cerebrales relacionadas con la experiencia religiosa. La conclusión es que la religión (en el sentido más elemental) es un atributo humano que está arraigado en el equipaje de predisposiciones que heredamos de nuestros antepasados, y que no depende únicamente del adoctrinamiento ni de la catequesis. Biólogos, paleoantropólogos, psicólogos y neurocientíficos proponen lo mismo desde sus disciplinas. Pascal Boyer, Scott Atran o David Sloan Wilson están en esta línea. Las formas de la religiosidad son transculturales y transhistóricas, y se remiten a homínidos anteriores al Homo sapiens con una concepción transcendente de la vida.(1)

Panspermia

Publicado por el 19 jun, 2013 en Tercera Cultura | 0 comentarios

La vida pudo haber llegado a la Tierra empujada por la luz

En 1830 el químico sueco Jöns Jacob Berzelius confirmó que en ciertos meteoritos que «caían del cielo» había compuestos orgánicos. Aquello fue una revolución, en los meteoritos procedentes del espacio había lo que se consideraba propio de la vida: compuestos de carbono.

Malos argumentos en defensa de los “pueblos indígenas”

Publicado por el 15 jun, 2013 en Ciencia y sociedad, Tercera Cultura | 3 comentarios

La conciencia de culpa de los europeos por su presencia en América data prácticamente de los primeros conquistadores y colonizadores. En la América española se escuchó el enérgico sermón del dominico Antonio de Montesinos contra la brutalidad de los encomenderos tan pronto como en 1511, una ocasión que despertó el fervor indigenista de Bartolomé de las Casas, el más famoso “protector de universal de todos los indios”. Aunque una leyenda negra pesa en especial sobre los conquistadores españoles, lo cierto es que la campaña de Las Casas y la polémica subsiguiente resonó fuertemente en la monarquía hispánica, dando origen a las “leyes nuevas” en 1542, que en principio prohibían la esclavitud de los indígenas así como la confiscación forzosa de nuevas tierras. En la América anglosajona también se escucharon voces de denuncia tempranas, como la del ministro protestante Roger Williams (1603-1683) que, como los dominicos españoles, cuestionó el robo de las tierras a los indígenas y abogó porque estos fueran instruidos en el cristianismo.

Diamantes de impacto

Publicado por el 14 jun, 2013 en Tercera Cultura | 4 comentarios

El grafito golpeado por un meteorito se convierte parcialmente en diamantes

Todo el mundo ha oído hablar del meteorito que cayó hace 65 millones de años en el Yucatán y que jugó un papel importante en la extinción de los dinosaurios. Un detalle menos sabido es que un factor muy importante para que la hipótesis del meteorito fuera aceptada como causa de la extinción fue que se encontraron «cuarzos de choque».

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