22 noviembre, 2017

La biología del altruismo

Publicado en Letras Libres

Hay un programa televisivo que no se deben perder. Por lo menos hay que verlo una vez. Se llama Tiene arreglo y lo emite TVE, por la tarde, con la andaluza Toñi Moreno como presentadora. El objetivo es que cualquier persona en situación de necesidad solicite ayuda para que el espectador “solidario” que lo esté viendo entre en directo para socorrerla.

La biología del altruismoExisten todo tipo de demandas: pago de deudas, el sufragio del emprendimiento de un negocio, llenar el frigorífico, tratamientos dentales, etc. Le han llovido reproches por su supuesta explotación de las miserias y dramas de ciudadanos necesitados, y por hurtarle al gobierno su obligatoria responsabilidad asistencial. Sin embargo, también es una oportunidad fascinante para asistir a una catarsis emocional que saca a la luz rasgos profundos de nuestra naturaleza que son hoy en día objeto de interés privilegiado por parte de la biología y de las ciencias centradas en nuestra evolución como criaturas sociales.

En Tiene arreglo vibra la emoción, estallan sollozos de alegría y se da rienda suelta a la compasión y al agradecimiento. Es difícil resistir una llamada que se dirige a nuestros centros emocionales más soterrados y que provoca respuestas entusiastas de generosidad y solidaridad. Efectivamente, un programa de este tipo desmiente la tradicional teoría económica que afirma que a los seres humanos los motiva fundamentalmente su propio interés. Los biólogos saben que no es así. Diversos estudios confirman que la mayoría de la gente participa gustosa en actos de cooperación para beneficiar a otros aunque signifique incurrir en costes personales (dinero, tiempo, etc.).1

Que los padres favorezcan a los hijos no tiene nada de misterioso. Compartimos con ellos el 50% de nuestra carga genética. Destinarles recursos es propiciar la única forma de inmortalidad que un biólogo puede entender. También es comprensible la solidaridad con los parientes cercanos y con los miembros del propio grupo. Lo que ya no es inmediatamente entendible es la solidaridad o el altruismo con los extraños.

Las pesquisas dedicadas a dilucidar la cooperación humana se centran tradicionalmente en entender ese “misterio”. Para la llamada “hipótesis del gran malentendido” (big mistake hypothesis), la cooperación con desconocidos es posible porque tenemos unos mecanismos cognitivos que evolucionaron a medida que los seres humanos descubrieron que colaborar con los extraños resultaba necesario para la supervivencia y la procreación. Nos hicimos más solidarios al volvernos más interdependientes.

¿Qué sostiene, cómo se compensan esas tendencias tan costosas en los individuos? Aunque la socialización sin duda juega un papel muy importante, y no son desdeñables los sentimientos de orgullo relacionados con el deseo de buena reputación –como ya explicó Darwin en El origen del hombre–, tiene que haber resortes evolutivos que consigan que el comportamiento prosocial sea gratificante: que incluso a individuos poco socializados o aún no socializados les resulte muy satisfactorio dar a los demás. Como los niños. Existen estudios2que sugieren que los niños muy pequeños (toddlers) muestran más felicidad cuando dan que cuando reciben. Es más, hasta para estos pequeños la recompensa es mayor cuando la generosidad es más costosa. Ofrecer dinero o favores activa las regiones del cerebro asociadas con la gratificación.

Las propiedades placenteras del comportamiento social costoso son el mecanismo más probable para que se desencadene en los humanos esa cooperación. Hasta extremos sorprendentes y contraintuitivos. Diversos estudios aseguran que quienes dan desarrollan sentimientos de vinculación afectiva mayores que quienes reciben. Hasta el punto de que si uno quiere aumentar o mantener el flujo de sentimientos positivos por parte de alguien debe asegurarse de que le haga o le siga haciendo regalos.3 Tu amigo no te va a querer mucho más porque le vuelvas a prestar dinero. Tú sí.4 De hecho, hay trabajos que sugieren que los sentimientos de obligación que lleva implícito el agradecimiento pueden volverse en contra del generoso.5 Existe un tenebroso ejemplo del refranero que dice: “¿Por qué me odias si no te he hecho ningún favor?”

Los sentimientos de placer y de gratificación asociados a hacer el bien pueden poner en marcha maquinarias sorprendentes. Se destinan miles de millones de euros, muchas veces sin exigencia de criterios razonados, a ayudar al necesitado. En su libro Ayuda muerta (Gota a gota, 2012), Dambisa Moyo afirma que Occidente ayuda a África sin preocuparse por la corrupción que estimula o el hundimiento de los mercados locales que provoca la llegada masiva de mercancías del exterior. “Estamos en la absurda situación en la que el donante tiene una necesidad más grande de donar que el beneficiario de recibir”, asegura.

En cierta manera, Tiene arreglo no es un programa para los que piden, sino para los que donan. Y por ello son protagonistas la jubilada de Barcelona que da dinero para la silla de ruedas de una jovencita de Burgos, o el pequeño empresario gallego que se compromete en pagar el alquiler de un año a la pareja que se ha quedado en el paro. Son personas que sienten la cálida emoción de realizar un acto prosocial producto de largos años de evolución. Por eso, una de sus expresiones más comunes es: “No. Tú me has hecho feliz a mí.”

Vale la pena resaltar que algunos estudios matizan la inclinación generosa. La filantropía es más probable cuando el dador percibe al necesitado como miembro de su círculo moral.6 Este puede ser muy próximo: alguien de la comunidad religiosa o del terruño. Otros van mucho más allá haciendo hincapié en la condición humana, incluso de la “especie”. El programa de TVE se alimenta sin duda de la aún existente “trama de afectos” hispana, pues apela de manera recurrente a las complicidades de unos ciudadanos que se sienten parte de un conjunto, aunque no se manifieste siempre de forma explícita. Tiene arreglo tal vez nos está diciendo que muchos desencuentros y malentendidos que nos han causado las malas políticas todavía tienen solución.

Recordemos que España es uno de los países con más donación de productos biológicos, órganos o sangre.

3 Horan, S. M., y Booth-Butterfield, M., “Investing in Affection: An Investigation of Affection Exchange Theory and Relational Qualities”,Communication Quarterly, vol. 58, núm. 4, octubre de 2010.

4 Aunque esto está relacionado más bien con el llamado sunk cost o “fondo perdido”.

5 Goei, R., y Booster, F. J., “The Roles of Obligation and Gratitude in Explaining the Effect of Favors on Compliance”, Communication Monographs, 72 (3), 2005, pp. 284-300.

6 http://greatergood.berkeley.edu/pdfs/GratitudePDFs/ 8McCullough-GratitudeMoralAffect.pdf

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8 Comments

  1. Emilio

    Teresa, efectivamente se trata del mundo de la emoción, de la explosión y explotación de las emociones, lo que quizá prueba que las tesis de Scott Atran no están referidas a un mundo imaginario, sino que están en el centro de este que habitamos y que parece decidido a resucitarlas todas y situarlas en el primer plano de la vida social, aunque sea en formatos tan antiguos como el de este programa de televisión.

    Pero visto desde otra perspectiva Tiene arreglo, no deja de ser un programa sobre la caridad, algunos dirán caridad cristiana, tan arraigada en nuestro país, un lavado de conciencia de una sociedad con seis millones de parados y enormes injusticias, una sociedad incapaz de realizar un reparto más justo de la renta y la riqueza que necesita dar solución a alguna de las situaciones de más dramática carencia.

    Con una menguada capacidad para la solidaridad, un mecanismo mucho más impersonal, pero también más justo, se hace necesaria esta catarsis que haga creíble por un instante que la injusticia con la a diario nos tropezamos tiene arreglo, aunque la fórmula a lo que más se aproxime sea a la de una lotería dirigida.

    Yo intenté ver el de ayer pero a mí la dificultad de la protagonista para aparecer “pidiendo” se me volvió muy cuesta arriba y no pude hacerlo más que por unos minutos. Desde luego no me pareció un espectáculo agradable aunque supiera que lo más probable sería que terminase bien para aquella persona a la que a la necesidad material se le sumaba estar sufriendo una enfermedad tan dura como el cáncer.

  2. maria teresa gimenez barbat

    Tienes toda la razón Emilio, y yo me hago eco de lo que dices en el mismo texto. Pero aún así creo que vale la pena asistir con esa mirada (darviniana”) a un espectáculo así. Saludos afectuosos.

  3. Eduardo

    No he visto nunca ese programa, pero la solidaridad que promueve no creo que sea simplemente entre “extraños” sino entre españoles o iberos. Los iberos no son genéticamente extraños entre si. En cierto modo son un “grupo” donde puede evolucionar la solidaridad y el nepotismo étnico. De hecho, los iberos y los europeos en general son tan solidarios que pueden extender su solidaridad más allá del grupo, a veces de forma patológica. Aquí había una polémica interesante entre Dawkins, que creía que la solidaridad biológica solo concernía a los miembros del grupo familiar, y los partidarios del nepotismo étnico que intentan extender las teorías de Hamilton hacia el grupo étnico. Harpening demostró que la relación genética de los miembros del subgrupo étnico es mucho mayor de lo que se creía. Y Dawkins aceptó la posibilidad teórica de que el nepotismo étnico fuera una realidad biológica, en realidad, pero la rechazó probablemente por el miedo a que se asociarán sus teorías a la derecha política.

  4. Emilio

    Desconozco las teorías del nepotismo étnico, pero aunque no lo cité en mi primer comentario me gustaría recordar que este país se volcó con Ahití cuando lo del terremoto y que al igual que para ese caso hay un montón de muestras de una solidaridad que va mucho más allá del continente o la raza, como tampoco me parece desdeñable la cada día mayor solidaridad de género, tanto en el plano nacional como en el internacional.

  5. Eduardo

    La solidaridad “exótica” de los europeos no prueba que las teorías de la solidaridad étnica sean erróneas. Los europeos tienen solidaridad exótica precisamente porque son muy solidarios entre si.

  6. saúl

    Me pregunto si existiría similar “solidaridad” si la condición para ser donante sea permanecer en el anonimato.
    En lo q se refiere a ese programa me parece q tiene un resultado mas en función del nivel de exposición q alcanzan las partes que de un altruismo desinteresado.

  7. Emilio

    Saúl, estoy de acuerdo contigo, por esa razón yo llamé a eso caridad y no solidaridad, un mecanismo más impersonal pero más justo.

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